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Sin Wi-Fi en Casa y Sin Aula Virtual: Cómo los Estudiantes de Bajos Ingresos Pierden Durante una Pandemia

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Nidya Báez, subdirectora de la Escuela Preparatoria Fremont localizada en Oakland. Un número significativo de estudiantes en su escuela carecen de acceso a internet que necesitan para participar en oportunidades de aprendizaje en línea.  (Cortesía de los alumnos de Báez)

Un día a la semana, la casa de Ileana Sales se convierte en una mini escuela. La estudiante que está en su último año de estudio en la escuela Fremont High School, y sus dos hermanas, encienden sus computadoras, se conectan a internet y luego, a pesar de las restricciones de distanciamiento social, invitan a sus primos.

"No tienen internet y viven en un lugar donde no llega la señal. Entonces mi papá les dijo que si querían, podían venir y hacer su trabajo en nuestra casa," dijo Sales.

Su primo mayor, dijo, asiste a Fremont High con ella y no quiere retrasarse para poder graduarse a tiempo. Al igual, su primo más chico quiere graduarse a tiempo de la secundaria.

"Las primeras tres semanas de la orden de quedarse en casa, no teníamos nada que hacer, pero después del receso de primavera, nuestros maestros nos avisaron que teníamos trabajos que hacer, así que le llamamos a nuestros primos para avisarles," dijo.

En ese momento, el primo más joven de Sales, que tiene 12 años, se mudó con la familia durante dos semanas para tratar de hacer su trabajo escolar.

"Ahora vienen una vez por semana para descargar sus tareas y luego se van a su casa," dijo Sales.

Los primos miembros de la familia Sales no son la excepción. En California, alrededor de 1.2 millones de estudiantes carecen de una conexión confiable a internet, según Linda Darling-Hammond, presidenta de la junta de educación del estado. Una conexión de internet confiable para los estudiantes se ha vuelto cada vez más esencial durante la pandemia del coronavirus, con casi todas las escuelas operando exclusivamente en línea.

A la luz de esto, superintendente estatal de educación pública Tony Thurmond está co-presidiendo una sesión de investigación para abordar la gran brecha digital entre los estudiantes en todo el estado que ahora, más que nunca, amenaza con hacer aun mas grande esta brecha de aprendizaje. Thurmond y la senadora estatal demócrata, Connie Leyva, de la ciudad Chino, quien preside el comité de educación del senado, están pidiendo a los jefes de los principales proveedores de internet del estado que expliquen qué están haciendo para ayudar a aumentar el aumento servicio de internet para estas familias.

En un tuit (el cual puede leer en inglés a continuación), el departamento de educación de California nombró a las compañías de las cuales espera recibir respuesta.

Mientras tanto, el gobernador Gavin Newsom anunció el pasado lunes que la Comisión de Servicios Públicos de California (CPUC por sus siglas en ingles) pondrá a disposición de los distritos escolares $30 millones de dólares para ayudar a los estudiantes a obtener acceso a internet y los dispositivos que necesitan para mantenerse conectados con sus escuelas.La CPUC tambien tiene programado realizar un taller virtual sobre la expansión del acceso de banda ancha en áreas del estado sin servicios. La falta de acceso de banda ancha de alta calidad también está despertando interés en un nuevo proyecto de ley - SB 1130 - presentado el pasado mes de febrero por la senadora estatal demócrata Lena González, de Long-Beach, el cual busca ayudar a cerrar la brecha digital actualizando el programa de infraestructura de banda ancha del estado .

Nidya Báez, subdirectora de la escuela Fremont High School, dijo que pudo encuestar a cerca del 80% de los casi 800 estudiantes de la escuela y descubrió que 335 de ellos carecían de computadoras en casa, mientras que 177 no tenían servicio de internet. Ella dijo que algunas familias que no hablan inglés con fluidez o que no tienen tarjetas de crédito, y están teniendo dificultades para suscribirse a los servicios gratuitos de Internet que algunos proveedores están ofreciendo temporalmente.

"Me siento como un fracaso," dijo Báez. "Es increíblemente frustrante no poder darles a nuestras familias una respuesta clara con 'Así es como puedes hacer esto'. Y creo que es increíblemente frustrante ver eso, cuando nuestros estudiantes están haciendo lo más que pueden para no fallar. "

Según lo informado por por EdSource, los distritos escolares en algunas partes de California están intentando poner en marcha sus propias soluciones.

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Anthony Davis, director de tecnología de la oficina del superintendente de escuelas del condado de Kern, le dijo a EdSource que su condado ha instalado puntos de conexión Wi-Fi en más de 180 sitios comunitarios, incluidas las escuelas, para que los estudiantes o sus familias acudan a donde se encuentran estos sitios llamados “hot spots” para así poder descargar sus asignaciones escolares.

En Oakland, Báez anhela una iniciativa similar que pueda ofrecer acceso uniforme para todos los estudiantes en el distrito.

"Tenemos familias que abarcan diferentes escuelas. Entonces, tal vez en una escuela están recibiendo mucho apoyo porque esa escuela tiene algún tipo de programa en el que están dando dispositivos o tienen acceso a “hotspots," dijo Báez, señalando que Fremont High no tiene los recursos necesarios para satisfacer esa demanda digital. "Y eso confunde a las familias."

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Describió cómo la familia de uno de sus estudiantes del este de Oakland recientemente trató de abrir una cuenta gratuita por teléfono con un proveedor de internet y fue puesta en espera durante horas antes de que la llamada fuera desconectada.

"Pero van a intentarlo de nuevo," dijo Báez. "¿Sabes por qué? Porque es acerca de que sus hijos tengan acceso al internet para que puedan hacer sus trabajos escolares, pero no se me hace justo. Pienso en los muchos otros niños de todo el país que no son de bajos ingresos. Sabes, ellos ya tienen esos recursos en casa. No tienen que hacer todo esto. "

La Comisión Federal de Comunicaciones (FTC por sus siglas en inglés) solicitó recientemente a los proveedores de internet que continúen brindando acceso a los clientes durante la pandemia del coronavirus, independientemente de la capacidad de pago, y más de 700 de estas compañías se han comprometido a hacerlo.

Pero ha habido muchos problemas. En Oakland, por ejemplo, Comcast inicialmente negó el acceso gratuito a clientes que tuvieran una deuda de pago con la compañía por más de un año, pero desde entonces han cedido a esa restricción hasta mediados del mes de mayo.

Báez ha estado tratando de que las familias de sus estudiantes visiten el sitio web, Tech Exchange, una organización de capital digital en el este de Oakland, para obtener ayuda con servicios gratuitos. Pero desearía que fuera tan fácil como poder darles a sus alumnos un código que simplemente podrían introducir en sus computadoras y acceder a servicios de internet gratuitos.

A ella le molesta la suposición de que los estudiantes de bajos ingresos y los estudiantes de familias inmigrantes y minorías no quieran ir más allá para tener éxito académicamente durante el cierre actual de las escuelas.

"En realidad es todo lo contrario," dijo. "Debido a que nuestros estudiantes han vivido situaciones que son realmente difíciles e increíblemente desafiantes, sus familias harán todo lo posible para darles a sus hijos lo que necesitan. Realmente, es un problema de equidad, y tenemos que resolverlo."

Este artículo fue traducido por la periodista, Azucena Rasilla.

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